Aaron Parsons está en una búsqueda para descubrir las primeras estrellas que se formaron en nuestro Universo hace unos 13 mil millones de años. Pero una cosa es interponerse en su búsqueda cósmica primordial: criptomoneda.

La locura minera de las criptomonedas como Ethereum está agotando los suministros de tarjetas gráficas en el mercado. Y eso está aumentando los precios de las llamadas unidades de procesamiento de gráficos, o GPU, chips súper potentes que pueden procesar grandes cantidades de datos. Sin GPU, los astrónomos como Parsons no pueden hacer su trabajo.

Parsons, en UC Berkeley, trabaja con radiotelescopios. Estos están hechos de cientos de antenas que captan las emisiones de radio que impregnan el cosmos. Toda esa información debe ser procesada en tiempo real por una supercomputadora para crear un mapa del cielo que pueda ayudar a Parsons a detectar las primeras estrellas, y finalmente comprender cómo nuestro Universo pasó del plasma caliente a un cosmos hecho de galaxias y planetas.

«COMO QUE HICE RODAR MIS OJOS UN POCO».
Actualmente, Parsons está tratando de actualizar su radiotelescopio, llamado Hydrogen Epoch of Reionization Array (HERA), a un total de 350 antenas en Sudáfrica. Pero esta semana, descubrió que las GPU que necesita para procesar los datos de todas esas antenas duplicaban su precio: de $ 500 a $ 1,000 cada una. Eso costará $ 32,000 adicionales que no se destinarán a pagar a los estudiantes de posgrado adicionales.

«Como que hice rodar mis ojos un poco», le dice Parsons a The Verge . «Normalmente pienso en la criptomoneda como algo periférico, y me sorprendió y me molestó un poco descubrir que está afectando la línea de fondo de nuestro telescopio».

Los mineros de criptomonedas necesitan las GPU para resolver los problemas matemáticos cada vez más complicados para crear nuevas criptomonedas. Es un sistema que hace que la red sea segura, pero también ha aumentado el consumo de energía y saqueado las GPU del mercado. La demanda es tan alta que los fabricantes como AMD y Nvidia no han podido mantenerse al día. Eso perjudica a los jugadores de PC , así como a otros científicos, como los investigadores de SETI que buscan vida alienígena , como informa la BBC .

Para Parsons, podría significar tener que construir un telescopio más pequeño, que no detectaría señales débiles de radio, como lo haría un telescopio grande. Eso obstaculizaría su capacidad de ver en el tiempo y responder a las preguntas fundamentales sobre «la historia de nuestro origen, cómo llegamos a estar donde estamos, cuando estamos en el universo», dice.
Aaron Parsons está en una búsqueda para descubrir las primeras estrellas que se formaron en nuestro Universo hace unos 13 mil millones de años. Pero una cosa es interponerse en su búsqueda cósmica primordial: criptomoneda.

La locura minera de las criptomonedas como Ethereum está agotando los suministros de tarjetas gráficas en el mercado. Y eso está aumentando los precios de las llamadas unidades de procesamiento de gráficos, o GPU, chips súper potentes que pueden procesar grandes cantidades de datos. Sin GPU, los astrónomos como Parsons no pueden hacer su trabajo.

Parsons, en UC Berkeley, trabaja con radiotelescopios. Estos están hechos de cientos de antenas que captan las emisiones de radio que impregnan el cosmos. Toda esa información debe ser procesada en tiempo real por una supercomputadora para crear un mapa del cielo que pueda ayudar a Parsons a detectar las primeras estrellas, y finalmente comprender cómo nuestro Universo pasó del plasma caliente a un cosmos hecho de galaxias y planetas.

«COMO QUE HICE RODAR MIS OJOS UN POCO».
Actualmente, Parsons está tratando de actualizar su radiotelescopio, llamado Hydrogen Epoch of Reionization Array (HERA), a un total de 350 antenas en Sudáfrica. Pero esta semana, descubrió que las GPU que necesita para procesar los datos de todas esas antenas duplicaban su precio: de $ 500 a $ 1,000 cada una. Eso costará $ 32,000 adicionales que no se destinarán a pagar a los estudiantes de posgrado adicionales.

«Como que hice rodar mis ojos un poco», le dice Parsons a The Verge . «Normalmente pienso en la criptomoneda como algo periférico, y me sorprendió y me molestó un poco descubrir que está afectando la línea de fondo de nuestro telescopio».

Los mineros de criptomonedas necesitan las GPU para resolver los problemas matemáticos cada vez más complicados para crear nuevas criptomonedas. Es un sistema que hace que la red sea segura, pero también ha aumentado el consumo de energía y saqueado las GPU del mercado. La demanda es tan alta que los fabricantes como AMD y Nvidia no han podido mantenerse al día. Eso perjudica a los jugadores de PC , así como a otros científicos, como los investigadores de SETI que buscan vida alienígena , como informa la BBC .

Para Parsons, podría significar tener que construir un telescopio más pequeño, que no detectaría señales débiles de radio, como lo haría un telescopio grande. Eso obstaculizaría su capacidad de ver en el tiempo y responder a las preguntas fundamentales sobre «la historia de nuestro origen, cómo llegamos a estar donde estamos, cuando estamos en el universo», dice.

El estudiante de posgrado Zaki Ali trabaja frente al equipo de computación de la GPU utilizado para correlacionar las antenas de los radiotelescopios.

El astrónomo Keith Vanderlinde de la Universidad de Toronto tuvo problemas similares en 2014 cuando estaba construyendo una versión prototipo de su radiotelescopio llamado Experimento Canadiense de Mapeo de la Intensidad del Hidrógeno (CHIME). «Diseñamos todo, pusimos precio a todo, y de repente apareció el bitcoin en los titulares y durante la noche el precio de las GPU se duplicó. Y en una semana, todos se habían ido, lo cual era una especie de dolor «, dijo Vanderlinde a The Verge . «Cuando necesitábamos 50 [GPU] en 2014, fui yo en eBay con una tarjeta de crédito personal toda la noche comprando tarjetas individuales».

En ese momento, en enero de 2014, el equipo de Vanderlinde compraba tarjetas AMD 280x, y los precios de uno pasaron de $ 220 a $ 440 (CAD), afirma. Pero no es exactamente el dinero extra lo que crea problemas. Los presupuestos para los radiotelescopios como los que Vanderlinde y Parsons trabajan ascienden a millones de dólares, por lo que hay algo de holgura por unos pocos miles extra. El verdadero problema es «la inestabilidad que hace que sea difícil predecir», dice Vanderlinde. «Ser incapaz de pronosticar lo que va a costar, solo lo convierte en una pesadilla logística».
Cuando hay escasez, es prácticamente imposible comprar GPU a granel, y tratar con proveedores puede ser difícil. «Es realmente difícil comprarlos en la cantidad que queremos», dice Jack Hickish, un ingeniero digital que trabaja con Parsons en el telescopio HERA. «Los vendedores con los que hemos hablado dudan en prometernos 40, y si puedo obtener esa disponibilidad, puedo obtener una cotización. Pero [si] ordenas una semana a partir de ahora, tienes que citar nuevamente porque podrían haberse ido «.
«UNA PESADILLA LOGÍSTICA».
Hickish dice que si las GPU se vuelven demasiado inasequibles o imposibles de encontrar, es posible cambiar a otro hardware hecho a medida. Pero las GPU se eligieron en primer lugar porque eran asequibles y relativamente fáciles de usar. El telescopio CHIME en Canadá, que detecta la luz de la radio para mapear el gran volumen de espacio y descubrir cómo el Universo ha estado expandiéndose, tiene 1.024 antenas, que producen un par de terabytes de datos por segundo, dice Vanderlinde. Esa información debe procesarse en tiempo real, 24 horas al día, 7 días a la semana, lo que requiere varios petaflops de potencia informática. «La única forma de que podamos llegar a eso con un presupuesto razonable», dice, «fue aprovechar la tecnología del consumidor».
Pero si las GPU siguen fuera de su alcance, la radioastronomía será mucho más difícil, y la historia secreta del Universo se mantendrá así: un secreto. «[GPU] son ​​un componente crítico. Sin tener el procesamiento en su lugar, no se puede hacer nada «, dice Vanderlinde. «Básicamente no podemos encender el telescopio hasta que los tenemos a mano».