Estados Unidos puso otro obstáculo importante este mes contra Huawei, ya que la gran compañía de telecomunicaciones de China se mueve para establecer las últimas redes móviles 5G en todo el mundo.

El 19 de mayo, el Departamento de Comercio emitió nuevas reglas de exportación para ahogar el acceso de Huawei a los chips semiconductores que necesita para construir teléfonos celulares e infraestructura 5G.

Los nuevos controles prohíben a los fabricantes de chips, principalmente en Corea del Sur y Taiwán, el uso de máquinas y software de EE. UU. Para fabricar semiconductores para Huawei. Eso cierra un vacío que había permitido a los fabricantes de semiconductores continuar vendiendo componentes y diseños a Huawei siempre que se fabricaran fuera de los EE. UU.

Los analistas dicen que este último movimiento probablemente signifique una sentencia de muerte para las ambiciones globales de Huawei al congelar a la compañía china de la tecnología fundamental de semiconductores y al elevar los costos para cientos de países que confiaban en los componentes de Huawei para sus planes de expansión 5G, incluidos muchos en Europa. Las nuevas restricciones aumentan dramáticamente las apuestas en la batalla en curso por la superioridad tecnológica entre Estados Unidos y China.

La forma en que se aplican los controles será una prueba radical de hasta qué punto el dominio histórico de Estados Unidos en sectores de alta tecnología como los semiconductores puede extenderse al dictar el comportamiento de las empresas no estadounidenses.

«Es un momento decisivo porque es el comienzo de una realidad tecno-nacionalista emergente», dice Alex Capri, miembro de la Universidad Nacional de Singapur que investiga las cadenas de suministro.

El presidente rotativo de Huawei, Guo Ping, reconoce los obstáculos en el último año de componentes fuera del alcance. «La supervivencia es la palabra clave para nosotros ahora», dijo en la conferencia anual de analistas de la compañía la semana pasada.

Según el gobierno de EE. UU., La empresa y sus filiales representan una amenaza para la seguridad nacional porque podrían acceder a información confidencial y entregarla al gobierno de China.

«Debemos enmendar nuestras reglas explotadas por Huawei y HiSilicon y evitar que las tecnologías de EE. UU. Permitan actividades malignas contrarias a los intereses de seguridad nacional y política exterior de EE. UU.», Dijo el secretario de Comercio Wilbur Ross en un comunicado.

Los ejecutivos de Huawei dicen que la compañía sigue la ley y niegan que entregue datos al gobierno chino.

El camino de Huawei

Hace un año, Huawei se comprometió desafiantemente a superar una prohibición de los Estados Unidos que le impedía comprar componentes fabricados en los Estados Unidos, aunque la administración Trump le otorgó a la compañía varias exenciones temporales. «Huawei va a escalar esta montaña… una cosa es segura: saldremos vivos», dijo Ren Zhengfei, el fundador de la compañía, a Business Insider.

Pero las nuevas reglas probablemente terminarán con las ambiciones de Huawei de convertirse en el proveedor dominante de tecnología móvil de próxima generación, dicen los analistas.

Huawei ha invertido mucho en su propia investigación y desarrollo como parte de un esfuerzo chino más amplio para alejarse de la dependencia de la tecnología extranjera. HiSilicon, una subsidiaria de Huawei en Shenzhen, ahora es uno de los diseñadores de chips chinos más avanzados.

Pero incluso HiSilicon todavía utiliza el software de automatización de diseño electrónico vendido por las firmas estadounidenses Cadence y Synopsys para diseñar sus chips. HiSilicon también depende completamente de Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. y fabricantes de chips coreanos como SK Hynix y Samsung para fabricar los chips reales. Esos fabricantes de chips a su vez dependen de máquinas estadounidenses de compañías como Lam Research y Applied Materials.

La Corporación Internacional de Fabricación de Semiconductores de China, ampliamente vista como el competidor más prometedor del país para la compañía taiwanesa, también usa máquinas estadounidenses. Pero la tecnología de fabricación de SMIC está al menos varios años atrás de sus competidores taiwaneses, dicen los analistas, lo que significa que no podría sustituir de inmediato ni siquiera los chips de rango medio – chips de 14 y 16 nanómetros – en los teléfonos inteligentes actuales de Huawei.

«Incluso si compra el talento y los profesores, no puede comprar el equipo», dice Brett Simpson, analista senior de Arete Research. «Usted diseña un chip con el software de los EE. UU. Y construye un ‘fab’ [o planta de fabricación], utilizando equipos de capital de los EE. UU. Esa es la conclusión».

Algunas compañías tecnológicas chinas consideraron brevemente el uso de estándares de diseño de código abierto para futuros procesadores y evitaron los controles de exportación. El gigante tecnológico chino Alibaba incluso presentó un nuevo procesador el año pasado usando estos estándares, llamado RISC-V, pero los expertos de la industria dicen que tales esfuerzos no pueden escalarse fácilmente.

«El gobierno de EE. UU. Ha decidido utilizar este dominio tecnológico de EE. UU. En la fabricación de semiconductores y el diseño de semiconductores y en todos los ámbitos», dice Paul Triolo, analista de políticas tecnológicas del Grupo Eurasia. Él dice que tendrá reverberaciones en todo el mundo.

Hasta el 40% de la infraestructura de red móvil 4G europea actual es de Huawei, y gran parte de la actualización 5G se sumará a eso. Eso incluye al Reino Unido, donde el gobierno está bajo presión para excluir a Huawei de las redes del Reino Unido. Los nuevos controles de exportación de los EE. UU. Podrían interrumpir la adquisición de nuevas piezas para dar servicio a las estaciones base 4G existentes y poner en peligro la construcción de futuras redes 5G en asociación con Huawei.

«Esta nueva regla afectará la expansión, el mantenimiento y las operaciones continuas de redes por valor de cientos de miles de millones de dólares que hemos implementado en más de 170 países», dijo Huawei en un comunicado después de que se anunciaron los controles estadounidenses.

Atrapado en el medio

Ya en octubre pasado, los funcionarios de la administración Trump estaban presionando a los diplomáticos taiwaneses para que dejaran de vender chips a Huawei, según personas con conocimiento directo sobre las negociaciones. Hablaron con NPR bajo condición de anonimato para discutir asuntos privados y polémicos sobre el comercio mundial. La noticia fue reportada por primera vez por el Financial Times.

Taiwán, hogar del fabricante de chips por contrato más importante del mundo, TSMC, y el fabricante de chips de la competencia United Microelectronics Corp., ha sido durante mucho tiempo un punto crítico geopolítico. Beijing considera a Taiwán como parte de China y ha prometido anexar la isla por la fuerza, si es necesario. Dictar si una empresa taiwanesa puede producir chips para Huawei, un campeón tecnológico favorecido por Beijing, podría empujar a Estados Unidos y China a un conflicto aún mayor.

Ahora, el principal fabricante de chips por contrato se enfrenta a un delicado acto de equilibrio geopolítico, ya que es cortejado agresivamente tanto por Estados Unidos como por China. «Es clave para TSMC como modelo comercial… que permanezcan neutrales durante todo este proceso», dice Simpson de Arete Research.

La compañía anunció la semana pasada que construiría una planta de $12 mil millones en Arizona, la primera en los EE. UU. Pero la instalación será relativamente pequeña y fabricará chips de nodo de 5 nanómetros, sofisticados, pero no a la vanguardia de la compañía. Ya ha construido dos plantas en China continental, pero tampoco contienen las líneas de producción más avanzadas de TSMC.

Otros socios comerciales de EE. UU. También se han visto presionados por la administración para detener las ventas de equipos semiconductores a China. A partir de 2018, los funcionarios estadounidenses presionaron con éxito a las autoridades holandesas para que detuvieran las licencias de exportación que habrían permitido la venta de máquinas de litografía de vanguardia utilizadas para grabar e imprimir pequeños chips semiconductores. Las máquinas, fabricadas por la empresa holandesa ASML, estaban destinadas al SMIC de China, según Reuters.

Las máquinas de litografía ultravioleta extrema detenidas representan el próximo gran avance en la reducción de tamaños de chips; negarles a los fabricantes chinos de chips las máquinas, que pueden llevar años instalar y poner en funcionamiento, ampliaría aún más la brecha entre las capacidades de fabricación de semiconductores chinos y las de los fabricantes de chips de Taiwán y Corea del Sur.

«No quieres amenazar a Estados Unidos o pueden hacer algo aún más extremo», dice un ejecutivo de ASML que pidió permanecer en el anonimato porque no estaban autorizados a hablar sobre el asunto.

ASML posee una compañía en San Diego que fabrica un componente láser crítico en sus máquinas de litografía. Entonces, Estados Unidos podría interpretar sus controles de exportación para restringir aún más las ventas de productos ASML a China, según Dan Wang, analista de tecnología de la firma de investigación Gavekal Dragonomics.

«Estados Unidos lo coloca entre una roca y un lugar difícil. O envía a China y enoja a Estados Unidos, o enoja a China. No es una buena posición para estar», dice el ejecutivo de ASML.

Más reglas por venir

Navegar por las ventas mundiales de semiconductores solo se volverá más difícil en el futuro.

A fines de junio, entra en vigencia otra ronda de controles de exportación de EE. UU. Que abarca semiconductores. Amplían drásticamente lo que se puede interpretar como la venta de tecnología estadounidense a usuarios militares finales en China, Rusia y Venezuela. Las empresas tendrán que verificar que sus productos y servicios no terminen siendo utilizados con fines militares o relacionados con el ejército, lo que podría ser difícil de probar.

«Efectivamente, todo en semiconductores se puede rastrear hasta el uso militar», dice Risto Puhakka, presidente de VLSIresearch, una firma de investigación de la industria de chips. Dado lo amplios que son los próximos controles, «podrían convertirse en una espada de Damocles, listos para caer sobre cualquiera que exporte tecnología a China», explica Martin Chorzempa, investigador del Instituto Peterson de Economía Internacional.

Otros expertos dicen que a Estados Unidos le interesa mantener la orientación vaga.

«La idea aquí no es dejarlo claro y preciso para la industria, porque si esto tiene un efecto escalofriante que hace que la industria se vuelva más conservadora y dude en vender [a China], eso sigue siendo coherente con el juego final de política del [Trump] administración «, dice Reid Whitten, socio comercial internacional de la firma de abogados Sheppard Mullin.

A medida que EE. UU. Cierra el acceso a su tecnología de semiconductores, Beijing se ha duplicado al sembrar su propio ecosistema de semiconductores autónomo.

«En tales circunstancias, China debería cambiar su estrategia de integración con la corriente principal internacional para desarrollar de manera independiente sus propias tecnologías centrales», según un editorial en el tabloide nacionalista del estado chino Global Times.

Horas después de que el Departamento de Comercio emitiera los últimos controles de exportación, la compañía china SMIC anunció que había recibido $2.2 mil millones de dos fondos de inversión estatales chinos.