La vejez exige ser tomada muy en serio, y generalmente se sale con la suya. Es difícil ser arrogante sobre un momento de la vida definido por la pérdida de vigor, el aumento de la fragilidad, el aumento del riesgo de enfermedades y la disminución de las facultades cognitivas. Luego está la cuestión inevitable del final de la conciencia y la auto-muerte, en otras palabras, eso se acerca cada vez más. Es la persona rara que puede enfrentar el declive final con ligereza o facilidad. Eso, como resulta, podría ser nuestro primer error.

 

Los humanos no estamos solos enfrentando el mejor cálculo, pero somos la única especie, por lo que sabemos, que pasa toda su vida sabiendo que la muerte está por llegar. Una almeja dragada del océano frente a Islandia en 2006 -y asesinada inadvertidamente por los científicos que la descubrieron- llevaba líneas de crecimiento en su caparazón que indicaban que había existido desde 1499. Ese fue el tiempo suficiente para 185,055 generaciones de mosca de mayo, que viven tan poco como un día: ir y venir. Ni la almeja ni la mosca pensaron en esa matemática mortal.

 

Los humanos caen en algún lugar entre esos dos extremos. A nivel mundial, el promedio de vida útil es de 71.4 años; para algunas personas afortunadas, puede exceder los 100 años. Nunca, según los conocimientos de la ciencia, superó los 122 años, 164 días vividos por la francesa Jeanne Calment, que nació cuando Ulysses S. Grant estaba en la Casa Blanca y murió cuando Bill Clinton vivía allí.

 

A la mayoría de nosotros nos gustaría un poco de esa magia de Calment, y al menos hemos progresado un poco. La esperanza de vida en los EE. UU. Supera el promedio mundial, alcanzando un poco menos de 79 años. En 1900, fue poco más de 47 años. Las décadas adicionales vinieron por cortesía de lo que usted esperaría: vacunas, antibióticos, saneamiento y una mejor detección y tratamiento de una variedad de enfermedades. Los avances en genética y en nuestra comprensión de la demencia están ayudando a extender aún más nuestras garantías de fábrica.

Nada de eso, sin embargo, cambia la forma en que contemplamos el final de la vida, a menudo con ansiedad y ascetismo, practicando una especie de trueque existencial. Podemos reducir nuestras experiencias y renunciar a las indulgencias a cambio de una vida más cautelosamente vivida que podría durar un poco más.

Pero, ¿y si pudiéramos quitarnos algo de esa envoltura de burbujas? ¿Qué hay de vivir más tiempo y divertirse de verdad? Un estudio de la Universidad de Yale sólo este mes encontró que en un grupo de 4.765 personas con una edad promedio de 72 años, los que llevaron a una variante genética vinculada a la demencia, pero también tenía una actitud positiva sobre el envejecimiento-eran 50% menos propensos a desarrollar el trastorno que personas que portaban el gen pero enfrentaban el envejecimiento con más pesimismo o miedo.

Puede que haya algo que decir entonces para envejecer menos tímidamente, como una especie de contraria feliz, argumentando cuando tienes ganas de discutir, jugando cuando tienes ganas de jugar. Tal vez quieras pasar la tranquilidad del país por la agitación de una ciudad. Tal vez quieras beber un poco, comer una rica comida, tener algo de sexo.

«El consejo más importante que ofrecemos a las personas acerca de la longevidad es: ‘Tire las listas'», dice Howard Friedman, profesor de psicología en la Universidad de California, Riverside, y coautor de The Longevity Project. «Vivimos en una sociedad de autoayuda llena de listas: ‘perder peso, ir al gimnasio’. Entonces, ¿por qué no estamos todos sanos? Las personas que viven mucho tiempo pueden trabajar duro y jugar duro «. En las circunstancias correctas, cada vez parece más, así podríamos todos nosotros.

Marie Ashdown, de 90 años, ha vivido en la ciudad de Nueva York durante casi 60 años, en un departamento en el lado este de Manhattan. Nueva York ha derrotado a los más jóvenes que ella, pero Ashdown, director ejecutivo del Musicians Emergency Fund, ama la vida en la ciudad. «Tengo un fuego en mi vientre», dice ella. «No hay ni un minuto del día que no aprenda».

Como conocedor de la música clásica, Ashdown organiza dos conciertos al año en el Lincoln Center for the Performing Arts. Cuando no está trabajando, realiza viajes de fin de semana fuera de la ciudad y dedica su tiempo libre a encuadernar libros viejos. Al igual que muchos neoyorquinos varias décadas menores que ella, a menudo ordena llevar comida en lugar de molestarse con la cocina. «Aquí tenemos lo mejor y lo peor», dice Ashdown. «Aprendemos a enfrentar, vivir a la defensiva y vencer el miedo».

Ella no es la única persona mayor que ama la vida en la ciudad. En los EE. UU., El 80% de las personas de 65 años o más viven ahora en áreas metropolitanas, y según la Organización Mundial de la Salud, para 2030, se estima que el 60% de todas las personas vivirán en ciudades, muchas de ellas mayores de 60 años. puede perder un poco de velocidad en la acera y tiene que trabajar más duro para subir y bajar las escaleras del metro, pero las ciudades ocupan cada vez más puestos en las listas de los mejores y más adecuados lugares para envejecer con elegancia.

Cada año, el Centro para el Futuro del Envejecimiento del Instituto Milken (CFA) clasifica los mejores lugares metropolitanos para el envejecimiento exitoso, y la mayoría de los años, las principales ciudades barren los 10 primeros lugares. No es de extrañar: las ciudades tienden a tener sistemas de salud sólidos, oportunidades de aprendizaje continuo, transporte público generalizado y una abundancia de arte y cultura. Eso no quiere decir que la gente no se sienta aislada o sola en las ciudades, pero también puede sentirse solo en una casa de campo. En las ciudades, la cura puede ser justo afuera de tu puerta.

«Todos anhelamos encontrarnos», dice Paul Irving, presidente del Milken Institute CFA. «Los rangos de lugares donde esto puede suceder en las ciudades tienden a crear más opciones y oportunidades».

Es ese aspecto, el aspecto de otras personas, que puede ser particularmente desafiante para algunos, especialmente a medida que envejecemos y las familias se dispersan. Pero hay respuestas: un estudio de 2017 en la revista Personal Relationships descubrió que pueden ser amigos, no familiares, quienes más importan. El estudio examinó a 270,000 personas en casi 100 países y descubrió que si bien tanto la familia como los amigos están asociados con la felicidad y una mejor salud, a medida que las personas envejecen, el vínculo de salud se mantiene solo para las personas con fuertes amistades.

«[Mientras] en muchos sentidos, las relaciones con amigos tuvieron un efecto similar a los de la familia», dice William Chopik, profesor asistente de psicología en la Universidad Estatal de Michigan y autor del estudio, «en otros, los superaron. »

Si la primacía de la familia ha sido sobrevendida como una clave para una larga vida, también lo es la importancia de evitar conflictos o trastornos emocionales. Gritarle a las noticias por cable no es una forma de pasar sus años dorados, pero la pasión, se está volviendo, puede ser más soporte de vida que apatía, compromiso más que indiferencia.

En un estudio publicado por la American Aging Association, los investigadores analizaron los datos del Georgia Centenarian Study, una encuesta de 285 personas que tenían al menos (o casi) 100 años de edad, así como 273 miembros de la familia y otros representantes que proporcionaron información sobre ellos . Los investigadores observaron cómo los sujetos puntuaron en varios rasgos de personalidad, incluida la escrupulosidad, la extraversión, la hostilidad y el neuroticismo.

Como grupo, los centenarios probaron más bajo en neuroticismo y más alto en competencia y extraversión. Sus representantes los clasificaron un poco más alto en el neuroticismo, así como en la hostilidad. Es imposible trazar una línea recta entre esos fuertes rasgos de personalidad y la larga vida, pero los autores vieron uno potencial, citando otros estudios que muestran que los centenarios están en lo más alto en «rectitud moral», lo que lleva a temperamentos fuertes que «pueden ayudar a los centenarios a adaptarse bien a una vida posterior «.

Al mismo tiempo que la irritabilidad, juiciosamente desplegada, puede ser adaptativa, su polaridad opuesta, la alegría y el optimismo, puede ser menor. Las personas preocupadas son más propensas a ser personas vigilantes, atentos a un síntoma físico inquietante o a la pérdida de alguna facultad que las personas excesivamente optimistas podrían descartar. Friedman y su colaboradora Leslie R. Martin, profesora de psicología en la Universidad La Sierra en Riverside, California, basan su libro en un trabajo iniciado en 1921 por el psicólogo de la Universidad de Stanford Lewis Terman, que reclutó a 1.500 niños y niñas nacidos alrededor de 1910 y propuso sígalos a lo largo de sus vidas y, cuando murió, lo que sucedió en 1956, para que los sucesores continúen el trabajo. Friedman y Martin han sido dos de esos sucesores, y han aprendido mucho.

«Nuestra investigación descubrió que los niños más alegres y extrovertidos, en su mayoría, no vivían más tiempo que sus compañeros más introvertidos o serios», dice Friedman. «Las personas excesivamente felices pueden ignorar las amenazas reales y no tomar precauciones ni seguir los consejos médicos. Está bien preocuparse, si de una manera responsable «.

Un consejo para una vida larga que no está llegando a tanta consideración revisionista es el ejercicio, y algunas personas mayores están logrando cosas extraordinarias. Tomemos a Ginette Bedard, 84, de Howard Beach, NY

Fue una mañana lluviosa el pasado 5 de noviembre, pero eso no impidió que Bedard cruzara la línea de meta de la Maratón de Nueva York primero en su grupo de edad. Bedard comenzó a correr hace décadas como una forma de mantenerse en forma, pero no corrió su primer maratón hasta que tenía 69 años. «Estaba viendo a los corredores de maratón en la televisión y era muy envidioso», dice. «Estaba pensando, no puedo hacer eso, todos son superhumanos».

Entonces ella decidió convertirse en una de ellas. Comenzó a entrenar diariamente hasta que pudo correr las 26.2 millas completas, y desde entonces ha dirigido casi todos los maratones de la ciudad de Nueva York. «Requiere disciplina, capacidad intelectual y dedicación», dice ella. «La carrera es dura, pero la meta es la euforia». Ahora corre tres horas al día por la playa.

Few physicians would recommend that all octogenarians pick up a three-hour-a-day running habit, but adding even a small amount of movement to daily life has been repeatedly shown to be beneficial, for a whole range of reasons. “Exercise likely works through several mechanisms,” says Dr. Thomas Gill, director of the Yale Program on Aging. “Increasing physical activity will improve endurance; it benefits muscle strength and balance and [reduces] occurrence of serious fall injuries. It also provides a benefit to psychology, by lifting spirits.”

Exactamente cuánto o qué tan poco ejercicio se necesita para comenzar a pagar dividendos ha sido una de las sorpresas felices de la investigación de la longevidad. Un estudio de 2016 encontró que las personas mayores que hacían ejercicio por solo 15 minutos al día, a un nivel de intensidad de una caminata vigorosa, tenían un 22% menos de riesgo de muerte temprana en comparación con las personas que no hicieron ejercicio. Un estudio de 2017 descubrió que hacer ejercicio incluso solo dos días a la semana puede reducir el riesgo de muerte prematura. Investigadores de la Universidad de McMaster en Canadá incluso descubrieron que romper el sudor por solo 60 segundos puede ser suficiente para mejorar la salud y el estado físico (siempre que sea un entrenamiento duro).

La alimentación saludable es otra cosa que puede tener mucho más margen de maniobra de lo que hemos supuesto, y si existe una dieta de longevidad, puede haber más en el menú que las personas mayores. «Tengo mi vino y helado», dice Bedard sin disculparse. Del mismo modo, Ashdown, de 90 años, llama por teléfono a sus órdenes para llevar a Tal Bagels en la Primera Avenida, no una vegana conjunta de moda.

«Realmente es un problema de moderación», dice Peter Martin, profesor de desarrollo humano y estudios familiares en la Universidad Estatal de Iowa, que dirige un estudio en curso sobre los centenarios. Martin señala que, si bien la mayoría de los centenarios comen dietas diferentes, pero en general saludables, una cosa constante que ha recogido del trabajo con su gente de más de 100 es el desayuno. «Raramente se saltan el desayuno», dice. «A menudo es en un momento muy específico, y la rutina es importante».

El alcohol también tiene su lugar. Un estudio de agosto de 2017 publicado en el Journal of the American College of Cardiology encontró que el consumo de alcohol ligero a moderado (14 o menos bebidas por semana para los hombres y siete o menos para las mujeres) se asocia con un menor riesgo de muerte en comparación con las personas que don no beber en absoluto. Si no bebe alcohol, eso no es motivo para comenzar, y si solo bebe con poca frecuencia, no es motivo para beber más. Aún así, entre las más de 333,000 personas en el estudio, los bebedores leves y moderados tenían un 20% menos de probabilidades de morir por cualquier causa durante el período de estudio en comparación con sus pares completamente abstemios.

También hay un argumento para soltar la obsesión por la dieta, especialmente si ya tienes un peso razonablemente saludable. Un estudio de 2016 encontró que las mujeres mayores de 50 años que se clasificaron como peso normal, pero reportaron fluctuaciones (cayeron más de 10 lb y lo recuperaron al menos tres veces) tuvieron 3½ veces más probabilidades de experimentar muerte cardíaca súbita que aquellas cuyo peso permaneció lo mismo. Para llevar: simplemente mantente en un rango saludable; esforzarse por un tamaño más pequeño no necesariamente le está haciendo ningún favor a la longevidad.

Finalmente, mientras las personas mayores se diviertan con algo de comida y bebida indulgente, también pueden redondear la trifecta de buenos momentos con un poco de sexo. No es ningún secreto que permanecer sexualmente activo se ha relacionado con la satisfacción con la vida y, en algunos casos, con una vida más larga. Un estudio célebre, publicado en British Medical Journal en 1997, siguió a 918 hombres en una ciudad galesa durante 10 años y descubrió que aquellos con una frecuencia de orgasmo más alta tenían un 50% menos de riesgo de mortalidad. Friedman y sus colegas, trabajando con el grupo Terman, encontraron algo similar, aunque no tan dramático, para las mujeres. Un estudio de 2016 de la Universidad Estatal de Michigan fue menos optimista, y descubrió que los hombres mayores que tenían relaciones sexuales una vez a la semana o más tenían casi el doble de probabilidades de sufrir un evento cardiovascular que los hombres que tenían menos relaciones sexuales; eso fue especialmente así si los hombres más activos estaban satisfechos con el sexo, lo que a menudo significa que alcanzaron el orgasmo. Para las mujeres mayores, el sexo parecía ser protector contra el evento cardiovascular.

El problema para los hombres probablemente fue un esfuerzo excesivo, pero hay formas de evitarlo. «Los adultos mayores deben darse cuenta de que su intimidad es importante», dice el Dr. Gary Kennedy, director de psiquiatría geriátrica del Centro Médico Montefiore en Nueva York. «Si la atención se centra en el placer en lugar de alcanzar el orgasmo cada vez, puede ser gratificante».

En esta y otras dimensiones del envejecimiento, Kennedy cita al pianista Vladimir Horowitz, quien murió a la edad de 86 años y todavía se estaba presentando en sus 80 años. Aceptando las limitaciones de la edad, dejó las piezas más exigentes de sus actuaciones; de los que quedaron, primero jugaría los más lentos, haciendo que los más rápidos parezcan más rápidos aún en comparación. «Él optimizaría, no maximizaría», dice Kennedy.

Hay una cualidad admitida de pegatina de parachoques al dictum de esa manera, pero en comparación con la sabiduría familiar relacionada con la edad, tómalo con calma, cuida tu dieta, mantente alegre, es vigorizante. Hay, dice Kennedy, sin centenarios verdaderamente sanos; no puede poner 100 puntos en el tablero sin desgastarse y golpearse en el camino. Pero hay centenarios independientes y felices centenarios y centenarios que han tenido un buen paseo alegre. Lo mismo es cierto para las personas que nunca llegarán a la marca de los 100 años, pero aprovechan al máximo el tiempo que obtienen. El final de la vida es algo no negociable. La calidad y duración exacta de esa vida, sin embargo, es algo que tenemos mucho poder para darle forma.